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Henri IV - le règne interrompu

Henri, prince des Lumières

Le personnage d’Henri IV connaît, au XVIIIe siècle, un regain d’intérêt phénoménal. Il devient un modèle qui inspire jusqu’au régent Philippe d’Orléans, fier de sa ressemblance avec le Béarnais. Ce sont surtout les philosophes qui s’emparent de la figure du roi, pour louer tour à tour son amour des femmes et de la vie (Pierre Bayle), sa bonne gouvernance, ses velléités pacifiques et sa tolérance.

Jean-Jacques Rousseau entretien le mythe du « Grand Dessein », ce projet de paix perpétuelle que Sully avait habilement attribué au roi défunt. « Sans doute la paix perpétuelle est-elle à présent un projet absurde, mais qu’on nous rende un Henri IV et un Sully, la paix perpétuelle redeviendra un projet raisonnable » écrit-il après la guerre de sept ans.

Mais c’est bien sûr la figure d’Henri le tolérant, prince moderne ayant su lutter contre les fanatismes, qui retient le plus l’attention des philosophes. « Ayant été persécuté, il ne fut point persécuteur. Il était plus philosophe qu’il ne pensait au milieu du tumulte des armes » écrit Voltaire dans la Henriade en 1728. Dans cette longue épopée en vers, Voltaire attribue à « Henry le Grand » la paternité de toutes les idées qu’il défend : sécularisation de la société, tolérance, paix et humanité, bref une sorte de monarque éclairé avant l’heure. Ce long poème imprégné de références mythologiques et antiques, dresse le portrait du souverain idéal « vainqueur de la discorde » et « seul roi dont le pauvre ait gardé la mémoire ». Il codifie aussi pour longtemps certains grands mots de la légende : le panache blanc, « Paris vaut bien une messe » et même la poule au pot.

Médias associés à cette fiche

Titre du média : Henri IV à la bataille d’Arques

Henri IV sur son cheval blanc à la bataille d’Arques
© RMN / René Gabriel Ojéda
Légende :
Henri IV à la bataille d’Arques (21 septembre 1589), huile sur bois, 1er quart du XVIIe s. Musée national du château de Pau, Inv. P. 84-14-1

Titre du média : Projet d’illustration pour la Henriade

Projet d’illustration pour la Henriade
© Musée national du château de Pau / Jean-Yves Chermeux
Légende :
Projet d’illustration pour la Henriade, dessin par Jean Michel Moreau, le Jeune, 1775. Musée national du château de Pau, P. 97-1-1

Titre du média : Mornay arrache Henri IV à son amour pour Gabrielle d'Estrées

Henri IV et Gabrielle d'Estrées
© RMN / René Gabriel Ojéda
Légende :
Mornay arrache Henri IV à son amour pour Gabrielle d'Estrées. Scène de la Henriade. Dessin par Jean Michel Moreau, le Jeune, XVIIIe s. Musée national du château de Pau, P88-3-1

Titre du média : Naissance d'Henri IV

Naissance d'Henri IV
© RMN / René-Gabriel Ojéda
Légende :
Naissance d'Henri IV, école française, XVIIIe s. Musée national du château de Pau, P799B
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